System Overload (afstudeer toespraak)

One of the biggest data centers in the world is situated in Camp Williams just above Lake Utah. It has more than 1 million square feet and it has cost more than 2 billion dollars to build. The data center is home to the many servers of the National Security Agency (NSA). The agency uses them to store the data they collect on a daily basis with a collection of programs under the codename PRISM. It basically means they collect everything on everyone who uses the internet.

De dominantste diersoort

De dominantste diersoort

Er gaan weken vooraf aan het betreden van het Centers for Disease Control and Prevention (CDC) in Atlanta, Georgia dat in plaats van een overheidsinstelling dat zich met ziekte en gezondheid bezighoudt, meer aan een militaire basis doet denken. Er moet gescreend en goedgekeurd worden, gevolgd door een herhaalde check en dan nog weer veiligheidscontroles ter plekke. Het CDC heeft een enorme collectie ziektes in huis, waardoor ze mogelijk een doelwit voor bioterrorisme zouden kunnen zijn. “Betekent dat ebola ook hier binnen is?” vroeg ik, terwijl ik naar handontsmetter zocht. Er volgde een koele bevestiging.

Terwijl u dit leest, probeert het CDC de ebola epidemie in Westelijk Afrika (Liberia, Guinnea, Sierra Leone) te bestrijden. Mensen die besmet zijn, moeten geïsoleerd worden, zodat ze behandeld kunnen worden en het virus zich niet verder kan verspreiden. Maar dat gaat niet zomaar. Hulpverleners zijn de nodige obstakels tegengekomen. Mensen zijn bang en vluchtten bijvoorbeeld uit hun gemeenschap, ze denken dat het om een vloek gaat en zoeken hulp bij traditionele genezers die de ebola niet bestrijden; de infrastructuur is er slecht; er zijn niet genoeg ambulances; er is niet genoeg medisch personeel en er zijn te weinig ziekenhuisbedden. Probeer dan een virus dat in sommige gevallen niet meer dan twee dagen nodig heeft om zich te manifesteren, maar eens tegen te houden.

Spil in de strijd tegen ebola

Spil in de strijd tegen ebola

Wereldleiders beraden zich vandaag in het VN-hoofdkwartier in New York over de aanpak van de ebola-crisis. Zenuwcentrum van de bestrijding is het Center for Disease Control and Prevention in het Amerikaanse Atlanta.
Ik bezocht het CDC in Atlanta vorige week en schreef er voor Trouw een artikel over, dat je via Blendle kunt lezen (of je koopt de Trouw van vandaag natuurlijk…)

Waarom ik nog altijd kippenvel krijg van 9/11

Waarom ik nog altijd kippenvel krijg van 9/11

Het heette Windows on the World en ik herinner me dat het uitzicht vanaf de 107e etage van de Noordelijke toren van het Twin Tower Complex in New York, precies dat effect op me had. Zo hoog boven de stad was de horizon niet meer een rechte lijn, maar een plek waar je de ronding van de aarde kon zien. Ik voelde me er klein en nietig door; een mooie ervaring.

Ik had besloten de zomer van 2001 te beëindigen bovenop de Twin Towers nadat ik meer dan twee maanden in New York had doorgebracht. Ik was 21 en had net een enorm avontuur beleefd: langdurig overleven in een stad die zo anders was dan thuis. Ik had zo ongeveer ieder hoekje bekeken en hield van alles: de smerigheid van de metro, de rust en pracht van Central Park, de hordes mensen die door de straten krioelden op zoek naar succes. Ik was van club naar club gegaan, van museum naar museum en van theater naar theater. Onderweg was ik de meest geweldige mensen tegengekomen. En nu was het tijd om afscheid te nemen: ik nam de liften naar de bovenste etage van de Twin Towers en keek nog een keer naar de zonsondergang. Dag Vrijheidsbeeld! Dag Empire State Building! Dag Times Square! Dag Big Apple!

Grootte is belangrijk

Grootte is belangrijk

“En uw Indianennaam zal Sleepy Giant zijn.” Na een bezoek aan het voor Indianen zeer belangrijke National Pipestone Monument in Tracy, Minnesota was het tijd om elkaar zo’n naam toe te kennen. Bij mij was dat: ‘Slaperig’, omdat ik niet onder stoelen of banken steek dat ik bij tijd en wijlen doodmoe ben. En ja, ik ben reusachtig met 1 meter 95 en een massieve omvang: Sleepy Giant.
Het gebeurt vaker dat anderen me vertellen dat ik gigantisch ben. Ik probeer dat meestal om te zetten in een leuk weetje over Nederland. Dat we de langste mensen op aard rond hebben lopen. Typisch Hollands, naast kaas, molens, klompen en tulpen.

Waarom Amerikaanse toiletten me aan de NSA doen denken

Waarom Amerikaanse toiletten me aan de NSA doen denken

Het gebeurt maar sporadisch dat ik in de Verenigde Staten een kleine cultuurschok heb. Door muziek, film, tv-series en literatuur ben ik immers volledig vertrouwd geraakt met de Amerikaanse cultuur. Toch is er hier een plek die me telkens weer een ongemakkelijk gevoel bezorgt: het openbare toilet.

Ze bestaan uit hokjes met deuren die zo ongeveer van karton zijn. Langs die deuren zitten flinke kieren. Als je op de pot zit, kun je anderen zien en dat betekent dat zij, als ze willen, jou ook kunnen aankijken. De scheidingsmuren zijn laag, waardoor je er makkelijk overheen kunt hangen en je buren begluren. De andere toiletbezoekers zijn door al die open ruimtes bovendien te ruiken én te horen. En ja, ook dat betekent dat hun zintuigen door jouw activiteiten geprikkeld worden.

Een toiletbezoek in Amerika maakt me zenuwachtig, simpelweg omdat ik vind dat wat ik daar ga doen tussen mij en de pot is. Ik weet dat die schaamte niet per se logisch is: iedereen moet immers naar de wc, dus waarom al die moeite om dat te verbloemen of verbergen? Hoewel Nederland erom bekend staat overal open in te staan, zadelen we anderen als het om viezigheid gaat daar toch liever niet te veel mee op. Daarom zijn onze toiletten afgesloten ruimtes: geen kieren, holtes en gegluur.

Media als goed doel

Media als goed doel

“Je zult de naam Kardashian niet op onze website tegenkomen,” zei MinnPosts executive editor Andrew Putz. We zaten in een kring in een warenhuis in Minneapolis waar MinnPost, een website gericht op Minnesota, kantoor houdt. MinnPost is een non-profit organisatie die grotendeels afhankelijk is van subsidies en donaties. De site biedt dagelijks updates met achtergrondverhalen en analyses die vooral gericht zijn op een hoger opgeleid publiek die ook The New Yorker en The New York Times lezen (en hoogstwaarschijnlijk niet warm lopen voor verhalen over de real life soap van de familie Kardashian). Kortom, een perfecte doelgroep, mét geld.

Hoe leer je de cultuur van Minnesota kennen? Kattenfilmpjes!

Hoe leer je de cultuur van Minnesota kennen? Kattenfilmpjes!

Mijn gastgezin vond het een goed idee om me kennis te laten maken met de cultuur van de staat Minnesota. Het leverde een van de vreemdste ervaringen op die ik in lange tijd heb gehad.

Stel je een enorm veld voor naast het Walker Art Center in Minneapolis, gevuld met duizenden mensen. Sommigen zijn van het hippe soort, anderen zeer duidelijk niet. Ze hebben kleden meegenomen en peuzelen met hun vrienden een maaltijd op, waar ze oneindig voor in de rij hebben moeten staan bij zogenaamde food trucks (enorme vrachtwagens met allerhande hapjes). Stel je nu voor dat deze mensen kattenoren, katten-t-shirts en -jurkjes dragen. Sommigen hebben een kattensnoet op hun gezicht geschminkt. Ze hebben net een wandeling gemaakt langs kraampjes met kattenvoer en plaktatoeages van katten die speciaal voor deze gelegenheid door lokale kunstenaars zijn vervaardigd. Als de zon ondergaat, roepen ze collectief ‘Cats! Cats! Cats!’ Dan dringt tot je door dat je niet per ongeluk een verkeerde paddestoel hebt gegeten, nee, je bent gewoon bij de derde editie van het Internet Cat Video Festival.